Comment l’exercice améliore le vieillissement du cerveau


L’exercice peut changer la façon dont des parties cruciales de notre cerveau communiquent à mesure que nous vieillissons, améliorant les aspects de la pensée et de la mémoire, selon une nouvelle étude fascinante sur le vieillissement du cerveau et les entraînements aérobies. Le étude, qui impliquait des Afro-Américains plus âgés, constate que des parties non connectées du centre de la mémoire du cerveau commencent à interagir de manière complexe et plus saine après un exercice régulier, améliorant ainsi la fonction de la mémoire.

Les résultats élargissent notre compréhension de la façon dont le mouvement façonne la pensée et soulignent également l’importance de rester actif, quel que soit notre âge.

L’idée que l’activité physique améliore la santé du cerveau est désormais bien établie. Expériences impliquant des animaux et des personnes montrent que l’exercice augmente les neurones de l’hippocampe, ce qui est essentiel pour la création et le stockage de la mémoire, tout en améliorant les capacités de réflexion. Chez les personnes âgées, une activité physique régulière aide à ralentir la perte habituelle de volume cérébral, ce qui peut aider à prévenir la perte de mémoire liée à l’âge et peut-être à réduire le risque de démence.

Il y a également eu des indices selon lesquels l’exercice peut modifier la façon dont les parties éloignées du cerveau se parlent entre elles. Dans un Étude IRM 2016, par exemple, les chercheurs ont constaté que des parties disparates du cerveau s’illuminaient en même temps chez les coureurs collégiaux, mais moins chez les étudiants sédentaires. On pense que cette activité cérébrale jumelée est une forme de communication, permettant à certaines parties du cerveau de travailler ensemble et d’améliorer les capacités de réflexion, même si elles ne partagent pas de connexion physique. Chez les coureurs, les portions synchronisées concernaient l’attention, la prise de décision et la mémoire de travail, suggérant que la course à pied et la forme physique auraient pu contribuer à un esprit plus vif.

Mais ces étudiants étaient jeunes et en bonne santé, confrontés à une menace imminente de perte de mémoire. On ne savait pas encore si et comment l’exercice pouvait modifier les systèmes de communication des cerveaux plus vieux et grinçants et quels effets, le cas échéant, le recâblage aurait sur la pensée.

Ainsi, pour la nouvelle étude, qui a été publiée en janvier dans Neurobiology of Learning and Memory, Mark Gluck, professeur de neurosciences à l’Université Rutgers de Newark, NJ, et ses collègues ont décidé de voir ce qui se passait dans le cerveau et l’esprit de beaucoup plus âgés. les gens s’ils commençaient à s’entraîner.

En particulier, il s’interroge sur leurs lobes temporaux médiaux. Cette partie du cerveau contient l’hippocampe et est le noyau de notre centre de mémoire. Malheureusement, son fonctionnement interne commence souvent à grésiller avec l’âge, entraînant une baisse de la pensée et de la mémoire. Mais le Dr Gluck soupçonnait que cet exercice pourrait modifier cette trajectoire.

En tant que directeur de la Aging & Brain Health Alliance chez Rutgers, il dirigeait déjà une expérience d’exercice en cours. Travaillant avec des églises locales et des centres communautaires, lui et ses collaborateurs avaient auparavant recruté des hommes et des femmes afro-américains sédentaires et plus âgés de la région de Newark. Les bénévoles, la plupart dans la soixantaine, ont visité le laboratoire du Dr Gluck pour vérifier leur santé et leur forme physique, ainsi que des tests cognitifs. Quelques-uns ont également accepté de faire scanner leur activité cérébrale.

Certains ont alors commencé à s’entraîner, tandis que d’autres ont choisi d’être un groupe témoin sédentaire. Tous partageaient une fonction de remise en forme et de mémoire similaire au début. Le groupe d’exercice a suivi des cours de danse aérobie d’une heure deux fois par semaine dans une église ou un centre communautaire pendant 20 semaines.

Maintenant, le Dr Gluck et son associé de recherche Neha Sinha, ainsi que d’autres collègues, ont invité 34 de ces volontaires qui avaient déjà effectué un scanner cérébral à revenir pour un autre. Dix-sept d’entre eux avaient exercé entre-temps; le reste n’avait pas. Les groupes ont également répété les tests cognitifs.

Ensuite, les scientifiques ont commencé à comparer et ont rapidement remarqué des différences subtiles dans le fonctionnement du cerveau des pratiquants. Leurs scans ont montré une activité plus synchronisée dans l’ensemble de leurs lobes temporaux médiaux que parmi le groupe sédentaire, et cette activité était plus dynamique. Des parties des lobes des utilisateurs s’allumeraient ensemble, puis, en quelques secondes, se réalignaient et s’illumineraient avec d’autres sections du lobe. Une telle synchronisation promiscuité indique une sorte de flexibilité juvénile dans le cerveau, dit le Dr Gluck, comme si les circuits échangeaient en douceur des partenaires de danse lors d’un bal. Le cerveau des pratiquants «réorganiserait de manière flexible leurs connexions», dit-il, d’une manière que le cerveau du groupe sédentaire ne pourrait pas.

Tout aussi important, ces changements se sont produits dans la pensée et la mémoire des gens. Les utilisateurs ont obtenu de meilleurs résultats qu’avant lors d’un test de leur capacité à apprendre et à conserver les informations et à les appliquer logiquement dans de nouvelles situations. Ce type de pensée agile implique le lobe temporal médial, dit le Dr Gluck, et a tendance à diminuer avec l’âge. Mais les pratiquants plus âgés ont obtenu des scores plus élevés qu’au début, et ceux dont le cerveau présentait le plus de nouvelles interconnexions ont maintenant surpassé les autres.

Cette étude impliquait des Afro-Américains plus âgés, un groupe sous-représenté dans la recherche en santé mais qui n’est peut-être pas représentatif de toutes les personnes vieillissantes. Pourtant, même avec cette mise en garde, «il semble que la flexibilité neuronale» acquise en faisant de l’exercice plusieurs fois par semaine «mène directement à la flexibilité de la mémoire», explique le Dr Gluck.



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