Comment le coronavirus retourne le corps contre lui-même


Le coronavirus peut déformer les défenses du corps de plusieurs façons – désarmer les systèmes d’alerte précoce du corps, par exemple, ou provoquer des ratés d’allumage des cellules immunitaires. Mais une série de nouvelles études suggère une autre conséquence insidieuse: l’infection peut déclencher la production d’anticorps qui attaquent par erreur les propres tissus du patient au lieu du virus.

Le dernier rapport, publié en ligne cette semaine, suggère que les soi-disant autoanticorps peuvent persister des mois après le l’infection s’est résolue, causant peut-être un préjudice irréparable. Si d’autres études confirment la découverte, cela peut expliquer certains des symptômes persistants chez les personnes qui se sont rétablies de Covid-19. Le syndrome, parfois appelé Covid long, peut inclure la démence, le «brouillard cérébral» et les douleurs articulaires.

Les autoanticorps ne sont pas nouveaux pour la science: ce sont les soldats malavisés du système immunitaire, liés à des maladies débilitantes telles que le lupus et la polyarthrite rhumatoïde, qui surviennent lorsque le corps attaque ses propres tissus.

La dernière étude est de petite taille, avec seulement neuf patients, dont cinq avaient des autoanticorps pendant au moins sept mois. Il n’a pas encore fait l’objet d’un examen par les pairs en vue de sa publication, et les auteurs ont appelé à la prudence dans l’interprétation des résultats.

«C’est un signal; ce n’est pas définitif », a déclaré le Dr Nahid Bhadelia, directeur médical de l’unité des agents pathogènes spéciaux du Boston Medical Center, qui a dirigé l’étude. «Nous ne savons pas à quel point il est répandu et s’il peut ou non être lié à un long Covid.»

La question de l’auto-immunité suite à une infection à coronavirus est urgente et importante, a ajouté le Dr Bhadelia. Jusqu’à un survivant de Covid-19 sur trois déclare ressentir encore des symptômes.

«C’est un vrai phénomène», dit-elle. «Nous envisageons une deuxième pandémie de personnes avec un handicap potentiel continu qui pourraient ne pas être en mesure de retourner au travail, et cela a un impact énorme sur les systèmes de santé.»

Un nombre croissant de preuves suggère que l’auto-immunité contribue à la gravité du Covid-19 chez certaines personnes. Une étude publiée en ligne en octobre a révélé que parmi 52 patients atteints de Covid-19 sévère, plus de 70% portaient anticorps contre leur propre ADN et contre les protéines qui aident à la coagulation du sang.

Dans une autre étude, également publiée en ligne en octobre, des chercheurs ont découvert des autoanticorps les glucides fait par le corps chez les patients Covid-19, ce qui pourrait expliquer les symptômes neurologiques. Et une étude publiée en novembre dans la revue Science Translational Medicine a révélé que la moitié des patients hospitalisés pour Covid-19 avait au moins des auto-anticorps transitoires qui provoquent des caillots et des obstructions dans les vaisseaux sanguins.

Les recherches collectées soulèvent la possibilité inquiétante que des auto-anticorps persistants puissent entraîner une maladie auto-immune chez certaines personnes infectées par le coronavirus.

«Une fois que ces autoanticorps sont induits, il n’y a pas de retour en arrière», a déclaré Akiko Iwasaki, immunologiste à l’Université de Yale. «Ils feront partie intégrante du système immunitaire de la personne.»

Elle a ajouté: «Que fait-il pour la réponse vaccinale? Que fait-il aux infections nouvellement acquises? Ce sont toutes des questions auxquelles il faudra répondre. »

L’équipe du Dr Iwasaki a montré en décembre que les patients gravement malades avaient augmentations spectaculaires dans un large éventail d’auto-anticorps qui ciblent des parties du système immunitaire, les cellules cérébrales, le tissu conjonctif et les facteurs de coagulation.

«Nous voyons vraiment des réponses d’autoanticorps largement réactives chez ces patients», a déclaré le Dr Iwasaki. Elle avait soupçonné que l’auto-immunité pouvait jouer un rôle, mais «même moi, je ne m’attendais pas à voir autant d’auto-réactivité».

La Dre Iwasaki et ses collègues ont prélevé du sang sur 172 patients présentant divers symptômes, 22 travailleurs de la santé qui avaient été infectés et 30 travailleurs de la santé non infectés.

Un patient infecté sur cinq avait des autoanticorps dirigés contre cinq protéines dans son propre corps et jusqu’à 80% contre au moins une protéine, ont découvert les chercheurs. Les patients atteints de Covid-19 sévère avaient beaucoup plus de ces anticorps, ce qui entravait leurs réponses immunitaires et exacerbait la maladie. Sur 15 patients décédés au cours de l’étude, 14 avaient des auto-anticorps dirigés contre au moins un constituant du système immunitaire.

L’étude montre de manière convaincante que les autoanticorps «modifient le cours de la maladie», a déclaré Marion Pepper, immunologiste à l’Université de Washington à Seattle qui n’était pas impliquée dans la recherche.

L’auto-immunité après une maladie n’est pas propre au coronavirus. D’autres infections intensément inflammatoires, y compris le paludisme, la lèpre et les virus respiratoires, sont également connues pour déclencher des auto-anticorps. Mais l’auto-immunité et le Covid-19 peuvent être un mélange particulièrement dangereux, ont déclaré des experts.

Une analyse de près de 170000 personnes atteintes de maladies rhumatismales auto-immunes rares comme le lupus et la sclérodermie a indiqué qu’elles faire face à des risques de mort accrus de Covid-19. Et une étude portant sur plus de 130000 personnes a révélé que des maladies auto-immunes comme le diabète de type 1, le psoriasis et la polyarthrite rhumatoïde augmenter le risque de complications respiratoires et la mort de Covid-19.

Certains des anticorps semblaient être le résultat de défauts innés du système immunitaire. Par exemple, une étude publiée dans la revue Science en octobre a révélé qu’environ 10% des patients gravement malades de Covid-19 avait des auto-anticorps existants qui attaquaient des composants clés du système immunitaire censés intervenir après une exposition au virus. Sans cette réponse rapide, la défense du corps est désespérément retardée, menant une bataille perdue contre le virus qui se multiplie.

Pourtant, la simple présence d’autoanticorps n’indique pas un dommage. Ils font partie de la population générale et ne conduisent pas toujours à la maladie, ont noté certains experts.

«Partout de 10 à 15 pour cent de la population a un certain niveau de cette auto-réactivité», a déclaré le Dr Iñaki Sanz, immunologiste à l’Université Emory. «Le problème est que vous avez besoin de nombreux autres événements en aval des auto-anticorps pour induire une maladie.»

Au moins chez certains patients, des auto-anticorps sont clairement apparus à la suite de la maladie, a montré l’étude du Dr Iwasaki. Une inflammation extrême causée par des infections virales peut provoquer l’éclatement des cellules, crachant leur contenu et perturbant la capacité du système immunitaire à distinguer le «soi» de «l’autre».

Mais les autoanticorps induits de cette manière peuvent se stabiliser après quelques mois, a déclaré le Dr Shiv Pillai, immunologiste à l’Université de Harvard: «Probablement dans la grande majorité des patients atteints de Covid-19, les autoanticorps émergent dans la phase aiguë, puis diminuent.

«Cela étant dit, oui, il serait intéressant que le long Covid puisse être expliqué par des autoanticorps spécifiques», a-t-il ajouté.

Plusieurs chercheurs, dont le Dr Bhadelia et le Dr Iwasaki, suivent les patients au fil du temps pour voir combien de temps les autoanticorps persistent et s’ils causent des dommages permanents. Bien que les scientifiques aient su que les infections aiguës peuvent déclencher leur présence, le phénomène n’a jamais été étudié avec autant de détails.

«C’est peut-être la seule lueur d’espoir ici», a déclaré le Dr Pepper. «Nous allons apprendre quelques principes fondamentaux sur les infections virales aiguës chez les personnes qui n’ont pas été faciles à étudier de cette manière auparavant.»



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